¿Por qué a veces las importaciones agropecuarias no pagan aranceles?

En las últimas semanas, hemos visto otro drama sobre la importación de arroz en Honduras, con una importación que algunos dijeron que era parte de los contingentes del Acuerdo de Libre Comercio entre Estados Unidos, República Dominicana y Centroamérica (CAFTA, por sus siglas en inglés), mientras que otros decían que era una evasión de impuestos.  Es oportuno conocer más sobre los diferentes tipos de contingentes y cómo funcionan, ya que son muy comunes para productos agropecuarios en Centroamérica.

Los contingentes, también conocidos como cuotas o cupos arancelarios, permiten la entrada de cierto volumen de un producto con un arancel preferencial, o sin arancel, y luego que las importaciones alcancen ese volumen designado, están tasadas con el arancel normal.

Contingentes de acceso mínimo

Un primer tipo de contingente se origina en los compromisos de acceso de mercado en la Organización Mundial del Comercio.  Los países se comprometieron a eliminar todas las barreras al comercio agropecuario que no fueron aranceles, y a cambio, se les permitió convertir esa protección anterior en su equivalente arancelario, en algunos casos, con altos niveles de aranceles.  Pero para asegurar que el comercio seguiría, los países con altos aranceles tienen que permitir que cierto volumen entre a cada país con un arancel menor; este volumen es un contingente arancelario o de acceso mínimo.  Por ejemplo, El Salvador ha tenido la necesidad de abrir solamente un contingente arancelario, para el queso, de 785.88 tm anuales, equivalente al 4% del consumo nacional promedio de 1986-1988, en cumplimiento con los compromisos adquiridos por El Salvador en el acuerdo de la Ronda Uruguay.

Contingentes de desabastecimiento

Otro tipo de contingente es independiente de los acuerdos multilaterales o bilaterales de comercio (es decir, dependen de la discreción o voluntad de los países que los otorgan) y busca influir en los mercados domésticos.  Son los contingentes de desabastecimiento.  Fueron más comunes antes de la vigencia del CAFTA, aunque todavía se utilizan.  Por ejemplo, después de las fuertes pérdidas en la producción de maíz blanco y frijol rojo a finales de 2011, El Salvador ha abierto contingentes de desabastecimiento en estos dos granos para buscar que el precio del mercado doméstico no suba.  Al importar sin arancel, exista la posibilidad de ofrecer menores precios a los consumidores.

Por otro lado, otros países han utilizado este mecanismo para presionar a los sectores productivos a bajar precios, por ejemplo, el pollo en Nicaragua.  Al no estar de acuerdo con el alza de precio en el pollo nacional, el gobierno permitió la importación sin aranceles de un mayor volumen.

Luego, pueden contribuir a la búsqueda de mejores precios para los productores.  Por ejemplo, para el arroz granza en Honduras y El Salvador, se utilizaron contingentes de desabastecimiento con la intención de reducir la carga a la industria nacional cuando la producción no era suficiente para suplir sus necesidades, a la misma vez que la industria devuelve por lo menos parte de ese beneficio a los productores por medio de precios preferenciales en la compra de arroz nacional.  El balance del sacrificio fiscal del contingente (lo cual beneficia a los agroindustriales) versus el premio de precio convenido (lo cual beneficia a los productores) generalmente cae al lado de los agroindustriales, si no, no tendrían incentivo para entrar en dicho acuerdo.

Contingentes de tratados de libre comercio

Una tercera modalidad de los contingentes son los relacionados con los tratados de libre comercio, también conocidos como “contingentes arancelarios por acuerdo preferencial”.  Existen contingentes CAFTA en varios productos agropecuarios, incluyendo lácteos, granos, carnes y azúcar.

En el texto del acuerdo, se pueden conocer los compromisos de contingentes para Costa Rica, El Salvador, Guatemala, Honduras, Nicaragua, República Dominicana y Estados Unidos. Los volúmenes acordados usualmente reflejaban el comercio histórico entre los dos países involucrados.  Generalmente, el volumen del contingente crece cada año* hasta el momento en que el arancel llega a 0%.

También existen algunos contingentes en otros acuerdos comerciales de países centroamericanos, por ejemplo, Chile y Taiwán, y también existirán en el Acuerdo de Asociación con la Unión Europea.

Reflexión final

La intención de este post es explicar los diferentes tipos de contingentes y cómo funcionan, y no necesariamente defender su uso.  Pero los contingentes son parte del andamiaje comercial, e incluso existen compromisos para su apertura.  No obstante, es mejor producir (en forma competitiva, por supuesto) que importar, y eso debe seguir siendo el objetivo más importante de la política agropecuaria.

Nota:  * Para referencia, el CAFTA entró en vigencia en 2006 para todos los países, excepto República Dominicana en 2007 y Costa Rica en 2009. 

About amyangel5

Economista agrícola, analista del sector agropecuario salvadoreño y centroamericano.
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