Sequía aquí, sequía allá – ¿qué pasará con los alimentos en El Salvador? (parte I)

En esta oportunidad, nos enfocamos en los posibles impactos de las sequías en Estados Unidos (parte I en esta semana) , después analizaremos la situación de lluvias en El Salvador y el resto de la región centroamericana y sus impactos en el maíz y el frijol (parte II la próxima semana), concluyendo con los posibles impactos en el costo de la canasta de alimentos y sugerencias de políticas para enfrentar la situación (parte III).

Según el Centro de Monitoreo de Sequías, Estados Unidos está enfrentando su peor sequía desde 1956, que ahora cubre el 80% del área de los estados contiguos (ver mapa) y no existen expectativas para una pronta mejora.

Efectos en cultivos

  • Para el maíz, la sequía golpeó en la fase más crucial del desarrollo de las plantas en la mayoría de zonas estadounidenses.
  • El 1 de julio, se estimaba que el 48% de la cosecha estadounidense de maíz estaría en buenas o excelentes condiciones; 15 días más tarde, esa estimación había bajado a solamente 31% y al iniciar agosto, 23%, mientras que ahora se califica el 50% de la cosecha en condiciones pobres o muy pobres.
  • El Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA, por sus siglas en inglés) ya redujo el rendimiento esperado del maíz en 12%, y expertos esperan otra reducción de hasta 15% más.  El país tendría las reservas de maíz más bajas en 17 años.
  • Estados Unidos es el mayor productor y exportador de maíz en el mundo.  La reducción en la producción ha tenido un fuerte impacto en el precio internacional del maíz amarillo, que subió 35% entre la primera semana de junio y la tercera semana de julio (ver gráfica).

    Fuente: Banco Mundial

  • La sequía extrema también está afectando la soya, con el 49% de la cosecha considerada en condiciones pobres o muy pobres, cuando antes se esperaba una buena cosecha por un incremento en el área sembrada.  Los expertos esperan una reducción de 8% en la producción estimada, dejando las existencias en su menor nivel en 32 años.
  • El precio de la soya sufrió un incremento en un porcentaje semejante al maíz, de 33%, con su promedio en julio superando el pico de precio experimentado durante la crisis de alimentos de 2006-2008.
  • Rusia, Kazakstán y Argentina también han señalado una reducción en su cosecha esperada de trigo.  El precio del trigo ha incrementado por este factor, y también debido a su sustituibilidad con el maíz para alimentar el ganado vacuno.  Entre inicios de junio y finales de julio, su precio internacional subió 32%.
  • Rusia, quien enfrenta una reducción de 30% en su cosecha de trigo comparado con 2011, está contemplando restringir sus exportaciones, como se hizo en 2010.  La sequía en Estados Unidos no ha afectado este grano porque se cosecha generalmente antes del verano.

Implicaciones para El Salvador

Estados Unidos es la principal fuente de las importaciones salvadoreñas de maíz amarillo, harina de soya, trigo, y arroz en granza.  La dependencia de El Salvador en las importaciones de granos para suplir sus necesidades es variable (gráfica), menos en maíz blanco, más en arroz y maíz amarillo (combinado con su sustituto más cercano, el sorgo o maicillo), y 100% en trigo y soya.

Fuentes: MAG y BCR

Aunque tuviéramos una menor dependencia en la importación, debido a la apertura comercial, los altos precios internacionales siempre se transmitirían al mercado nacional (ya discutimos este tema de la Ley de un solo precio anteriormente).  En las condiciones actuales, el alza de precios de los últimos meses en granos podría generar un incremento en la factura de importación de más de US$100 millones en un año.  Otra implicación de la cosecha especialmente corta en Estados Unidos es que es probable que El Salvador tenga que importar maíz de otros mercados, por ejemplo, de Brasil o Argentina.

Las implicaciones más directas de la sequía de Estados Unidos en los costos de alimentos en El Salvador serían para el pan de trigo y para los alimentos de origen pecuario (lácteos y carne de cerdo) y avícola (pollo y huevos).  Para los productos avícolas, aproximadamente el 70% de su costo es la alimentación animal, y un concentrado típicamente lleva una mezcla de alrededor de 55% de maíz y 20% de harina de soya.  Para el pan, el trigo representa un porcentaje importante de su costo en el mercado nacional, entonces, también existirá presión en el mercado para mayores precios.

¿Cuándo podrían ocurrir estos efectos?  Los importadores más grandes de granos para concentrados o para harina probablemente tenían compras adelantadas por varios meses, con los precios menores de antes, entonces, la presión en sus costos no es inmediata.  Sin embargo, dentro de pocos meses, se empezaría a sentir.

¿Cuánto tiempo durarán los altos precios?  Una vez que salen las cosechas de maíz y soya en Estados Unidos y de trigo en Rusia e India, es posible que los mercados se calmarán un poco, pero se debe esperar que los precios se mantengan en un nivel muy superior durante el próximo año.  También se mantiene la expectativa de que existan precios relativamente altos durante el resto de la década, debido en parte a la variabilidad climática que afecta la oferta y el crecimiento en la demanda en países en desarrollo.

Pero no solamente nos preocupa la sequía en Estados Unidos y otras áreas del mundo, sino también la disminución en las lluvias en El Salvador y varias otras regiones de Centroamérica, la cual analizaremos la próxima semana.

About amyangel5

Economista agrícola, analista del sector agropecuario salvadoreño y centroamericano.
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