Precio de frijol rojo en Centroamérica sube, oferta restringida

Desde principios del 2014, el precio de frijol rojo en Centroamérica ha sufrido un aumento casi continuo.  El precio promedio al mayorista en San Salvador del 7 de mayo fue de US$65.50/qq, y entre la primera semana enero de 2014 y la primera semana de mayo, el precio al mayorista ha aumentado 78% (gráfica).

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Este precio alto también se encuentra en los países vecinos; el informe del 28 de abril del Consejo Agropecuario Centroamericano (CAC) indica que el precio al por mayor en El Salvador fue de US$59.16/qq, en Honduras de US$64.59, y en Nicaragua de US$68.96.  El Programa Mundial de Alimentos de las Naciones Unidas informa que entre el último trimestre de 2013 y el primer trimestre de 2014, el precio en Nicaragua subió 46%, en El Salvador, 33%, y en Honduras 19%.

¿Qué está pasando en el mercado regional?  En resumen, todo indica que la oferta está restringida; no hay ninguna evidencia de que hay acaparamiento, lo cual se tendría que coordinar entre múltiples agentes en tres países diferentes.  Es decir, los aspectos fundamentales del mercado explican el comportamiento en el precio.

¿Pero qué está pasando con la oferta en la región?

Primero, es necesario entender que el mercado realmente es regional, particularmente entre El Salvador, Honduras y Nicaragua; cuando la cosecha es mala en Nicaragua, afecta el precio en El Salvador, etc.  Luego, es importante señalar que es normal que haya fluctuaciones en el precio durante el año, ya que la oferta es irregular.  Por ejemplo, la cosecha más fuerte de Nicaragua sale al mercado en abril, y en El Salvador, en noviembre (75% de la cosecha anual).  El precio en El Salvador tiende a subir durante el año calendario, particularmente a partir de agosto, y luego reducirse con la cosecha de noviembre (gráfica).  Generalmente el rango de variación del precio es de 25% durante el año, pero como vimos en la gráfica anterior, cuando existe una situación extrema que reduce la oferta, como entre 2010 y 2011, el precio del frijol puede ser muy volátil.  Si quiere más detalle, sugiero un análisis que realicé hace un par de años.

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Ahora, analicemos por país.

Honduras

Lluvias en febrero generaron la apariencia de hongos, dañando la producción de frijol. Una organización de productores de granos en Honduras dice que hubo una reducción de 35% en la cosecha postrera de frijol rojo en Honduras (aunque no es toda la cosecha anual de dicho país), y que la cosecha está tan mermada, que el país posiblemente tendrá que importar.

Nicaragua

Para el año cosecha 2013-14, Nicaragua tenía la expectativa de producir más de 5 millones de frijol, incluyendo 2.5-2.75 millones de qq de frijol rojo para el mercado doméstico y más de un millón para la exportación al resto de la región, principalmente El Salvador, y también producir 1.2 millones de qq de frijol negro para exportación a Venezuela.  El frijol negro para exportación recibía un sobreprecio de US$20-30/qq.  Hay muchas indicaciones de que la producción total de frijol ha sido inferior, y en lugar de expandir el área total de frijol en el país, se han desviado áreas significativas, aproximadamente 30%, que anteriormente producían frijol rojo, hacia la producción de frijol negro.  Tan fuerte es la reducción en la cosecha de frijol rojo que representantes de productores en Nicaragua han demostrado su preocupación que se restringan las exportaciones.

Aún en el frijol negro, los resultados no han sido tan positivos para Nicaragua; las exportaciones hacia Venezuela han caído, y hay expectativas de que no se logrará colocar los 1.2 millones de qq de frijol negro en el mercado venezolano.

El Salvador

Quizás el único país con resultados positivos en la producción de frijol rojo para 2013-14 es El Salvador.  El Ministerio de Agricultura y Ganadería todavía no ha publicado las cifras de cosecha (muy tardados, por cierto).  Se tenía la meta de lograr la autosuficiencia, aunque creo que no se alcanzó.  Aun así, todo indica que fue una buena cosecha.  Las importaciones recientes han sido muy reducidas (gráfica).

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Pero aún si El Salvador cubrió todo su consumo con producción nacional, no es suficiente para aislar el país de los vaivenes del mercado regional.  Si el comercio es permitido, siempre existe el arbitraje entre países, donde un precio mayor en un país hala producción de un país donde el precio es inferior, hasta que se alcanza cierto equilibrio de precios (tomando en cuenta costos de transporte).

¿Qué se debe hacer?  Es urgente retomar el ejercicio de las hojas de balance regionales, que estaban coordinados por el CAC, y que los países se sinceran con la información de producción y comercio.  Permite a los gobiernos y a los actores del mercado tomar medidas a tiempo para asegurar el suministro.  Es especialmente importante este año con la probable apariencia del fenómeno de El Niño.  Cuando no existe acceso a la información de mercados, los que más se aprovechan son los comerciantes y los que más se sufren son los consumidores.

Luego, es importante evitar medidas que restringen las exportaciones, que dañan a los productores.  ¿Por qué se les castigan cuando hay un alto precio pero no los protegen cuando el precio es bajo?  Es inconsistente.  Medidas que buscan controlar los precios tampoco son eficientes; es mejor buscar apoyar la capacidad de compra de las familias más vulnerables en lugar de subsidiar el consumo de todas las familias, incluyendo las de mayores recursos.

Finalmente, en El Salvador, por el fenómeno de El Niño, los productores sugieren adelantar la siembra de frijol y sorgo, debido al riesgo de que las lluvias finalicen temprano.  Si los pronósticos del Ministerio de Medio Ambiente y Recursos Naturales así lo indican, sería una medida prudente.

 

About amyangel5

Economista agrícola, analista del sector agropecuario salvadoreño y centroamericano.
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