La difícil estrategia de reservas estratégicas

En el contexto de alzas del precio de frijol rojo y maíz blanco en la región centroamericana, en los últimos posts, hemos discutido el acaparamiento y la especulación, y recomendaciones para apoyar a los productores en la comercialización de granos básicos. Nos queda pendiente analizar como apoyar a los consumidores vulnerables frente a alzas de precios en los alimentos básicos.

Una opción que ha sido utilizado por Nicaragua en ocasiones anteriores y ahora en El Salvador para el frijol rojo, es prohibir las exportaciones, con la intención de aumentar la oferta local (o reducir el ritmo de su desparición) y desacelerar el aumento de precio.  La prohibición en El Salvador ha sido extendida hasta el 15 de noviembre.  Pero estas acciones tienen consecuencias secundarias, como desincentivar la sembrar en el mediano plazo (esto ha contribuido al desvío de áreas de frijol rojo a negro en Nicaragua) y aumenta la desconfianza de los sectores productivos debido a la inestabilidad frecuente en las políticas económicas.

Otra opción discutida ultimamente es la formación de reservas estratégicas. Menciono como ejemplo las declaraciones del Ministro de Agricultura y Ganadería de El Salvador, Lic. Orestes Ortez, que “[El mercado] necesita medidas de regulación que las vamos a tomar”, a lo que añadió que “el Estado debe comenzar a pensar en poner en marcha una reserva estratégica de granos básicos. Con la reserva, en caso de siniestro o de cambio climático, el Estado puede intervenir para que el precio se mantenga bajo en el mercado.”

Existen varios documentos interesantes (IATP y FAO) con recomendaciones técnicas para su manejo.  Sin embargo, según otro análisis de la FAO, las reservas estratégicas físicas pueden ser muy costosas para el fisco y usualmente terminan interviniendo en el mercado para influenciar a los precios, en vez de suministrar alimentos al mercado durante emergencias.  Las reservas de frijol son especialmente problemáticas porque después de pocos meses, el producto se empieza a endurar y perder calidad.

La experiencia histórica en El Salvador con las reservas físicas ha sido variable.  Entre diciembre de 1996 y abril de 1997, se constituyó una reserva de 120 mil qq de frijol rojo, comprando frijol en BOLPROS, y definió un precio donde el gobierno entraría a vender. Después de algunos meses, el precio del mercado subió al máximo preestablecido, pero el gobierno decidió no vender el frijol.  Al llegar a diciembre de 1999, dos años después, se habían vendido solamente 30 mil qq.  Eventualmente, el resto del frijol fue destruido por razones de calidad e inocuidad.

En dos ocasiones recientes (2008 y 2010), el gobierno de El Salvador ha importado frijol rojo para la venta casi inmediata a precios probablemente subsidiados (aunque no hubo mayor transparencia sobre ese aspecto).  Pero estas importaciones no estaban intencionadas para guardar como una reserva estratégica. Buena parte de sus ventas coincidieron con el inicio de la cosecha, lo cual no permite determinar si tuvo un impacto sobre el precio, aunque no eran volúmenes grandes.  Por otro lado, se limitaba la compra a cierto volumen por consumidor, pero no hubo ninguna focalización explícita hacia los pobres, es decir, las personas más ricas del país podrían llegar a comprar el frijol subsidiado.

Con la crisis fiscal actual, es clave buscar políticas efectivas, eficientes y focalizadas; una reserva estratégica u otro mecanismo de participación directa del estado en el mercado, como el IRA, no cumpliría con esa condición.

En la próxima entrega, una mejor opción para apoyar a las familias vulnerables sin distorsionar los mercados.

About amyangel5

Economista agrícola, analista del sector agropecuario salvadoreño y centroamericano.
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